La semaine dernière, je suis allé à Lisbonne où j’ai participé à un meeting consacré à l’économie. Le congrès n’était en rien inoubliable, à une exception près : l’un des communicants a produit une réponse assez intéressante à une critique souvent formulée à l’encontre des économistes : celle que l’économie est une science nébuleuse. La réponse apportée était la suivante. En économie, il est en premier lieu essentiel de distinguer l’économie positive et l’économie normative. Même si tous les économistes tombaient d’accord sur une analyse économique positive sur la marche du monde, il y aurait encore une place embarrassanet pour des disputes concernant les propositions normatives, réalisées d’après des jugements de valeur susceptibles de différer. Une bonne dose des désaccords entre analystes se situe en réalité là. Et il n’est pas non plus rare de découvrir des désaccords fondamentaux et durables en économie positive. Les circonstances où l‘économie peut agir comme une science expérimentale sont effectivement rares. A titre d’exemple, il serait incroyablement coûteux de mettre au chômage la moitié de la population rien que pour voir comment l’économie se comporte dans cette situation. Comme il est généralement impossible d’effectuer de telles expérimentations, les économistes se doivent donc chercher à séparer divers facteurs dans les données anciennes. L’emploi de statistiques sur un grand nombre d’années facilite l’éclaircissement, mais amène un autre problème. Comme les institutions et les attitudes changeant au fil du temps, il est possible que des données relevant d’une époque révolue ne soient plus adaptées pour expliquer les comportements actuels. En définitive, les problèmes auxquels ont affaire les économistes sont délicats et ils font de leur mieux. Ce meeting à Lisbonne s’est conclu sur une remarque très intéressante : la plupart des citoyens ne pense pas s’y connaître vraiment en physique quantique ; mais tout un chacun pense en savoir un bout concernant les problèmes sur lesquels se penchent l‘économiste.

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