Le christianisme s’est répandu à travers l’Empire par la propagande des Apôtres, et plus spécialement de Saint Paul, vers l’an 40. Son succès a été extrêmement rapide, surtout parmi la population, et peu à peu il a gagné les classes supérieures. En tant que philosophie générale, le christianisme primitif n’apportait absolument pas plus que les dogmes hébraïques: l’unité de Dieu, une divinité providentielle, c’est-à-dire qui interférait directement dans les affaires humaines; l’immortalité de l’âme avec des récompenses et des pénalités au-delà de la tombe (une théorie récente parmi les Juifs, pourtant une antérieure au christianisme). En tant que système moral, le christianisme a apporté quelque chose de si nouveau et de si beau qu’il n’est pas très probable que l’humanité le dépassera jamais, qui peut être imparfaitement et incomplètement résumé ainsi: l’amour de Dieu; Il ne doit pas seulement être craint comme il était par les païens et les anciens Juifs; Il doit être aimé passionnément comme un fils aime son père, et tout doit être fait pour cet amour et en considération de cet amour; tous les hommes sont frères comme fils de Dieu, et ils devraient s’aimer les uns les autres comme des frères; aime ton prochain comme toi-même, aime celui qui ne t’aime pas; aimez vos ennemis; ne soyez pas avide des biens de ce monde, ni ambitieux, ni fier; car Dieu aime les humbles, les humbles, les souffrants et les misérables, et il exaltera les humbles et abattra les puissants de leurs sièges.  Rien de semblable n’avait été dit dans toute l’antiquité, et il faut une ingéniosité extraordinaire (d’ailleurs fort intéressante) pour trouver dans la sagesse antique quelques traces de cette doctrine.  Enfin, en politique, pour ainsi dire, le christianisme a apporté cette nouveauté: il y a deux empires, l’empire de Dieu et l’empire de l’homme; vous ne devez pas tout à l’empire terrestre; vous êtes tenu de lui donner fidèlement seulement ce qui est nécessaire pour qu’il soit fort et pour préserver la société; en dehors de cela, et cela fait, vous êtes le sujet de Dieu et n’avez qu’à répondre à Dieu pour vos pensées, vos croyances, votre conscience; et sur cette portion de vous-même, l’Etat n’a ni droit ni autorité, à moins d’être usurpé et tyrannique. Et c’est là la charte de la liberté individuelle comme la charte des droits de l’homme.  En appel aux sentiments, le christianisme apportait l’histoire d’un jeune dieu, infiniment bon et doux, qui n’avait jamais maudit, qui avait été infiniment aimé, qui avait été persécuté et trahi, qui avait pardonné à ses bourreaux, et qui mourait dans de grandes souffrances. et qui devait être imité (d’où venait la soif du martyre). Cette histoire en elle-même n’est pas plus affectueuse que celle de Socrate, mais elle est celle d’un jeune martyr et non d’un ancien, et c’est là une différence marquée pour l’imagination et les émotions de la multitude.

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